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常に最先端で勝負…ライバルが見た羽生「永世七冠」

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赤い野球帽の少年

1996年、将棋界初の七冠を達成した羽生(左)
1996年、将棋界初の七冠を達成した羽生(左)

 羽生と森内の出会いは今から37年前にさかのぼる。各地の将棋大会で勝ちまくる赤い野球帽の少年がいた。それが羽生だった。

 「最初に会ったのは小学4年の時だったのですが、その時、羽生さんはもうアマチュア四段ぐらいでした。同じ学年に強い子がいるということで何となく視界の中には入っていましたし、対戦が増えてくると、他の友人よりも気になる存在になりました。最初はカープ・ファンかなと思っていましたが、実は巨人ファンだったそうです」

 「初めて指した時から羽生さんの将棋は王道を行く感じで、まっすぐな将棋でした。いい将棋はそのまま勝ち、形勢が悪くなっても簡単には負けない。終盤力も強く、勝率の高い人の指し方が子どもの時からできていました」

先を越された悔しさ

 2人は同じ1982年にプロ棋士の養成機関である奨励会に入った。

 「同じ時に奨励会の入会試験を受けまして、羽生さんは比較的余裕を持って受かったのですが、私は負ければ失格という将棋が何局かあって綱渡りの合格でした。羽生さんの方が少しレベルは上だったと思います」

 奨励会に入った後、羽生は猛烈な勢いで勝ち続け、中学生でプロデビューを果たす。

 「羽生さんが四段でプロになった時、私はまだ初段か二段でした。羽生さんはプロで高い勝率をあげて活躍しているのに、私は日の目を見ないところで将棋を指していたのですから、複雑な思いはありました。仲間が早くプロになって活躍しているのを見ながら、努力して上がっていくのは、自分の気持ちをうまくコントロールできないと難しい。今、藤井聡太四段が脚光を浴びていますが、『同年代の奨励会員はどういう気持ちでやっているのかな』と、どうしても考えてしまいます。そういう中でも腐らずに将棋を続けられる力のある人にプロになってほしいと思います」

わだかまりも消えた

2003年の竜王戦七番勝負、森内(右)は羽生をストレートで破り、竜王のタイトルを獲得した。森内がタイトル戦で羽生に勝ったのはこれが初めてのことだった
2003年の竜王戦七番勝負、森内(右)は羽生をストレートで破り、竜王のタイトルを獲得した。森内がタイトル戦で羽生に勝ったのはこれが初めてのことだった

 羽生に遅れること1年半、87年5月に森内は四段になった。デビューの翌年、全日本プロトーナメントで優勝するなど才能を見せたが、羽生にはなかなか追いつけなかった。潮目が変わったのは2003年、竜王戦七番勝負で羽生に挑戦した時だった。

 「その年の春、私が初めて取った名人のタイトルを羽生さんに4連敗して奪われました。それから、なぜか急に調子がよくなって、信じられないぐらい勝ち始め、A級順位戦は全勝、竜王戦でも挑戦者になることができました。タイトル戦ではシリーズ前半でリードされてそのまま負けるというパターンが多かったので、出だしが大事だと思っていました。初戦で勝つことができて波に乗り、4連勝という望外の成績で竜王を獲得。勝つ時はあっけないものです」

 「02年に初めて名人をとった後、周囲の環境が随分変わりました。名人在位中はなかなか対応できず、苦しい時期もあったのですが、失冠後にプレッシャーから解放されて、それまで培った力が一気に爆発したのかなと思います」

 それまで実績で大きく水をあけられていたが、竜王獲得を機にタイトル戦でも羽生に勝てるようになった。王将戦、名人戦でも森内の快進撃が続き、羽生は王座1冠に後退した。

 「この世界に入ったからには番勝負で羽生さんに勝ちたいというのはありました。ところが、1回勝ってしまったら、何か小さなことにこだわっていたなという感じで、あまり気にならなくなりました。竜王戦で勝って、それまでのわだかまりというか、(つら)い思いは全て吹き飛びました。やはりひのき舞台で勝つことはものすごく大事です」

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