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最近、見ないね「公衆電話」児童の77%「使ったことない」…災害時は安否確認に行列

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 携帯電話の普及により、最近見かけなくなった公衆電話。ここ数年、使っていないという人も多いのでは。公衆電話は、過去の遺物になってしまうのだろうか?(福元理央)

おもちゃで子どもに公衆電話を知ってもらう

タカラトミーアーツの「公衆電話ガチャコレクション」
タカラトミーアーツの「公衆電話ガチャコレクション」

 「次号予告の写真に出た子役も、初めは使い方が分からず戸惑っているようでした」。小学館(東京)の知育雑誌「幼稚園」の編集長、中村美喜子さんはそう話す。同誌は2020年5月号に、紙で組み立てて作る公衆電話の模型を付録に付けた。本物同様に受話器を上げ、テレホンカードを模した紙を差し込むこともできる。使い方を説明したカードも付けた。「親子で使い方を学べた」と好評だったという。

 タカラトミーアーツ(同)も19年11月、「NTT東日本 公衆電話ガチャコレクション」を発売。手のひらサイズのカプセルトイで、主にSNSで人気を博し、第2弾も発売されるヒット商品になった。

 なぜ今、公衆電話なのか。両製品を監修したNTT東日本の担当者は「災害時や緊急時のためにも、おもちゃを通して公衆電話に親しんでほしいと考え、メーカーに企画を打診した」と明かす。

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全盛時の16%、小学生の過半数「使ったことない」

 ピーク時の1984年度には約93万台あった公衆電話は、携帯電話の普及などで2020年3月時点で約15万台に減った。NTT東が18年に行った調査では、小学生の77%が公衆電話を使ったことがなかった。

 街中の公衆電話は「第1種」と「第2種」に分かれる。第1種は市街地では約500メートル四方に1台、その他は約1キロ・メートル四方に1台の設置が義務付けられている。第2種は、駅や病院など多くの利用が見込まれる場所に設置されている。

 撤去されているのは第2種。総務省は、これまで台数を維持していた第1種の設置基準を緩和し、削減の検討を始めた。6月にも方向性をまとめるという。

 情報通信政策に詳しい東洋大名誉教授の山田肇さんは「公衆電話の利用者数と経済効率のバランスを考えると、必要最低限の台数まで減らさざるを得ない。災害時の備えも、公衆無線LANを拡充していくのが現実的だろう」と指摘する。

「無料Wi―Fiスポット」「スマホ充電」…新たな役割も

 こうした状況下で、公衆電話ボックスを活用した新たなサービスも出ている。

 NTT西日本は1月、スマホの充電ができるモバイルバッテリー貸出機を電話ボックス内に設置する実証実験を福岡市内で始めた。NTT東日本は、自治体が観光客向けに提供する無料Wi―Fiスポットとして、東京都内を中心に600台余りの電話ボックスを貸し出している。

無料Wi―Fiスポットになっている電話ボックス
無料Wi―Fiスポットになっている電話ボックス

 通話機能としての公衆電話を必要とする人がいなくなったわけではない。

 高知県土佐清水市の歯朶ノ浦しだのうら地区に18年、住民の要望で地区唯一の公衆電話が設置された。区長の浜渦大広さん(71)によると、集落の人口は高齢者を中心に約10人。半数が携帯電話を持っておらず、電波も入りにくい。災害時の連絡手段がないのは不安だとして、要望したという。「トンネルを徒歩で抜けなければ隣の集落まで行けない。連絡手段が確保されて一安心です」と浜渦さん。

 生活困窮者などが暮らす福島市の「つみきの家」は昨年5月、いわゆる「ピンク電話」に該当する「特殊簡易公衆電話」を設置。施設が回線を契約し、基本料金を負担している。代表の藤原光一郎さん(32)は「入居者が安心して生活するためのインフラ整備と思っている」とする。

 公衆電話の減少は、社会的弱者を切り捨てることにならないだろうか。ニッセイ基礎研究所主任研究員の久我尚子さんは、「携帯電話を持たない高齢者にタブレット端末を配布するなど、低廉で利便性の高い通信手段を行政が用意するケースも増えてきた」と話す。

知っておきたいこと…災害時優先的につながる

 公衆電話は災害時には優先的につながり、状況によっては無料で使えることもある。2011年の東日本大震災時には、帰宅困難者らが電話ボックスなどに列を作った。

 

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