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<3>堺のため 足は止めない

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三輪自転車で堺の街を案内する立花さん。「堺の魅力を伝え続け、コロナに負けない」と意気込む(堺市で)
三輪自転車で堺の街を案内する立花さん。「堺の魅力を伝え続け、コロナに負けない」と意気込む(堺市で)

三輪自転車で客をガイドする 立花 孔一さん 48

観光の危機 覚悟の出発

 だんじり祭を意識した白の股引ももひきにヘルメット姿の立花孔一(48)がペダルをこぐと、三輪自転車が軽やかに堺の街を駆け抜ける。

 「南蛮貿易の船が着けていたかもしれませんね」。昨年11月、かつての海岸線を指すと客席の女性3人が笑顔でうなずいた。

 立花は三輪自転車の観光ガイドだ。環濠かんごうの名残をとどめる内川、豪商らが会議を重ねた開口あぐち神社など旧市街地を巡る。中世に「東洋のベニス」と称された堺は今もその雰囲気を伝える。

 「百舌鳥もず・古市古墳群」が一昨年、世界遺産登録され、観光客であふれた堺。だが、コロナ禍で客は消えた。その中で昨秋、1人でガイドを始めた。「誰かが前に進めないと」。そう言って、ペダルをこぐ足を止めない。

 和泉市出身。堺市の高校に通い、映画館や衣料品店などに友人らと連れ立って遊び、買い物した。だんじり祭や、ふとん太鼓などの祭りにも熱中した。威勢良く、人とのつながりを大切にする街が大好きだった。

 専門学校を卒業後、泉佐野市などでIT関連会社を経営。2008年に堺市に移転した。だが、高校時代にかばんを買った店も、友人と通った喫茶店もなくなっていた。人通りが減り、かつての活気は消えていた。

 「地元のために何かしたい」と、街を歩きながら歴史や文化を学ぶ市民団体「堺なんや衆」に参加し、活性化策を考えた。歌人・与謝野晶子の生家跡、刃物や線香といった伝統産業など改めて街の魅力を感じた。

 その結果が観光業への進出だった。観光客が楽しめる施設は少なく、「地元の魅力を知ってもらいたい」と意気込んだ。

 15年に市中心部に特産品を置く土産物店をオープン。17年には仁徳天皇陵古墳近くに2店目を開いた。世界遺産登録に向け、古墳の形をしたこんにゃくなど関連商品を発売するなどし、機運を盛り上げた。

 19年7月に古墳群が世界遺産登録されると、堺は観光客でにぎわった。同10月までの仁徳陵前の来訪者は前年の3倍となり、1日1000人を超えた。この年、店は初の黒字を達成。「観光はもっと伸びる」と息巻いた。

 コロナが襲ったのは3店目の計画を具体化させた直後だった。昨年4~6月の売り上げは前年同期の7~8割減。仁徳陵周辺だけでなく、堺全体から観光客は激減した。出店計画を断念し、目の前が真っ暗になった。

 展望を描けずにいた昨年6月、堺市担当者から突然、ガイド役を頼まれた。戦国時代の鉄砲鍛冶にルーツを持つ伝統産業の自転車で魅力を発信する――。別団体に打診し、断られた市は、観光発信を続けてきた立花に白羽の矢を立てた。

 相談した旅行会社経営者からは「この時期になぜ。失敗するぞ」と忠告されたが、堺の苦境を黙って見ていられなかった。「客が来なくても、来るまで続ければいい」。そう腹を決めた。

 昨年9月、市内の観光団体と連携し、市から自転車を借り受けてスタートした。昨年12月まで土日祝日の営業だけで計約120人を案内。決して順調な滑り出しとまでは言えない。今も観光業回復の見通しは立たず、不安がよぎる。

 それでも客に「堺が好きになった」と言われると、たまらなくうれしい。3月に仁徳陵周辺などコースを新設、自転車も3台に増やす計画だ。目は常に未来を向く。

 「立ち止まったら堺の街の良さを伝えられない。それこそ、やめたら本当にコロナに負けたことになる」

 「堺の名物」になるまで続ける決意だ。(浦野親典、敬称略)

宿泊6割減 深刻な打撃

 観光業は深刻な打撃を受けている。国の調査によると、昨年1~9月の府内の延べ宿泊者数は計1248万人で、前年同時期比で6割減少。特に、近年急増していたインバウンド(訪日外国人)は同8割減った。

 観光需要の喚起に向け、政府は旅行代金を補助する「Go To トラベル」事業を昨年7月から開始したが、感染拡大により昨年末から事業を停止している。府担当者は「しばらく関西圏の人たちを中心に大阪をPRしたい」としている。

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1744992 0 コロナの先に 2021 大阪 2021/01/04 05:00:00 2021/01/04 05:00:00 2021/01/04 05:00:00 力を案内する立花さん(堺市で) https://www.yomiuri.co.jp/media/2021/01/20210103-OYTAI50011-T.jpg?type=thumbnail

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