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感染症・気候変動「生き延びる」には…昆虫から「5億年の知恵」学ぶ

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[New門]は、旬のニュースを記者が解き明かすコーナーです。今回のテーマは「虫」。

 チョウやアリ、ゴキブリなど身近にいる昆虫。気持ち悪がられ、駆除されることも多い彼らだが、5億年前から様々な天変地異や気候変動を乗り越えてきたつわもので、生き抜くための驚くべき能力を持っている。コロナ禍で社会が激変する中、昆虫に「生きる知恵」を学んでみるのはいかがだろうか。

抗菌・清潔、ハキリアリの「感染対策」

 「感染対策ならハキリアリがすごい」。こう断言するのは、九州大の村上貴弘准教授だ。中米などに生息し、葉っぱを切って巣に運ぶ姿で知られる。

 ハキリアリは、巣に入る前に体の汚れを落とす。巣も清潔で、ゴミは一番遠い部屋に集める。体表には抗生物質を出す菌が共生し、自らも抗菌作用のある体液を分泌するという。

 感染症を防ぐには、手洗いや消毒が大事だ。家の中を整理整頓し、ゴミが散らからないようにするのも広い意味での感染対策だろう。ハキリアリに負けないように励行したい。

 もし、病原体に感染してしまったときは……。米国の研究によると、養蜂に使われるセイヨウミツバチは、感染症にかかった幼虫に気づくと、速やかに体を振動させて発熱し、巣の中の病原体を撃退するという。

 人間でも発熱は病原体と戦うための重要な免疫の働きだ。それに加え、医療機関を受診するなど早期の対策が大切になる。

隕石の衝突や寒冷化の試練を乗り越えた

 昆虫は、名前がついているものだけで約100万種。人間を含む哺乳類の約5500種と比べ桁違いの多様性を持つ。

 昆虫の祖先は5億年前に誕生したとされ、恐竜を絶滅させた隕石いんせきの衝突や、火山の大噴火、気候の寒冷化など数々の試練をくぐりぬけてきた。猿人以来600万~700万年の歴史しかない人類とは「経験値」が違う。生き方や社会の仕組みへのヒントもありそうだ。

 玉川大の小野正人教授の研究によると、キアシナガバチは台風や天敵のスズメバチの攻撃などで巣が壊れると、生き延びた働きバチが別の巣の一員として受け入れられ、巣を守ったり、子孫を残すチャンスを得たりする。いざという時、近所の人や地域同士が助け合う姿に重なる。

 また、アリの集団には、一定割合で「働かない」働きアリがいることが知られている。無駄なようだが、全員が常に働くよりも巣が存続する確率は高いという。何か事故があったときの交代要員となるからだ。北海道大の長谷川英祐准教授は、「組織でも、短期的な効率の追求が正解ではない」と戒める。

 ヤエヤマツダナナフシの卵は水に浮かび、海流に乗って分布を広げる。先が見えない時代でも、チャンスをつかむには、外に飛び出す勇気が必要かも。虫の生態から人生を学ぶエッセー本「もしも虫と話せたら」(プレジデント社)を監修した昆虫研究家の須田研司さんは、「自由な発想で、生き方のヒントを考えるのもいい」と話す。

雑草もエリート

 いわゆる「雑草」も無視できない。「予測不可能な環境変化に対応する力を身につけた植物のエリート」と静岡大の稲垣栄洋教授は手放しで称賛する。

 道ばたで見かけるオオバコは、人間や動物に踏まれるが、それを逆手に種子を靴底にくっつけて生育場所を広げる。スズメノカタビラは、ゴルフ場などでは刈られる高さより低くなるように、穂を付ける位置を変える。逆境をプラスに変え、柔軟に対応する姿勢を教えてくれる。

 国立環境研究所の五箇公一さんは、「人間の社会は、様々な知識や文化を生かす多様さで発展している」と説く。昆虫や雑草の知恵を学び、自らの社会に取り入れられるのは人間ならではの能力といえる。文字通り「足元」を見直してみることも大事なのかもしれない。

[MEMO]体の仕組み模倣製品に

 昆虫の体には優れた働きがある。生物の仕組みをまね、新しい製品や素材を開発する取り組みは「生物模倣」と呼ばれ、日常生活に欠かせない素材も多い。

 家電大手シャープは昨年夏、微細な突起が並ぶガの目の仕組みを参考に、光の反射や曇りが起きにくいフェースシールド=写真、同社提供=を開発した。物質・材料研究機構は昨年6月、ハエの脚裏の剛毛を参考に、接着と分離を繰り返せる構造を開発したと発表した。

 その他にも、カタツムリの殻の構造を応用した汚れにくい素材は、家の外壁などに使われる。木を伐採するチェーンソーは、カミキリムシの幼虫の口の構造から着想を得たという。

 古くはレオナルド・ダ・ビンチが、鳥の飛び方をヒントに飛行機の設計をした。近年は、蚊の口に似せた「痛くない注射針」や、砂漠のアリ塚が持つ温度調節機能をもとにした省エネの建物などの研究が進む。千歳科学技術大の下村政嗣教授は、「生物模倣技術は、人間社会を支える様々な分野に広がりつつある」と話す。

科学部 井上亜希子

 自然豊かな環境で育った。ゴキブリだけは恐怖で、天敵アシダカグモが「推し」。

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2118838 0 科学・IT 2021/06/12 05:00:00 2021/06/12 06:11:51 2021/06/12 06:11:51 https://www.yomiuri.co.jp/media/2021/06/20210611-OYT1I50103-T.jpg?type=thumbnail

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